Les origines du Thanaka - Le secret de femmes Birmanes

Les Origines du Thanaka

Pour de nombreux voyageurs qui se rendent au Myanmar (anciennement la Birmanie), la chose la plus remarquable n’est pas les paysages exotiques ou les temples, mais la pâte jaunâtre que l’on trouve sur le visage des femmes et enfants birmans. Appelée thanaka, la pâte est appliquée en plages circulaires, en bandes ou en motifs de feuilles ornées sur les joues, le nez et le front.

Pour de nombreux voyageurs qui se rendent au Myanmar (anciennement la Birmanie), la chose la plus remarquable n’est pas les paysages exotiques ou les temples, mais la pâte jaunâtre que l’on trouve sur le visage des femmes et enfants birmans. Appelée thanaka, la pâte est appliquée en plages circulaires, en bandes ou en motifs de feuilles ornées sur les joues, le nez et le front.

LA PROTECTION SOLAIRE DU MYANMAR
La pâte de thanaka est obtenue en broyant l’écorce et les racines d’arbres thanaka (Limonia acidissima ou Hesperethusa crenulata) avec de l’eau sur une dalle de pierre appelée kyauk pyin, qui a un canal autour du bord dans lequel l’eau s’écoule. La pâte ainsi obtenue est appliquée sur le visage comme une protection solaire naturelle et efficace contre le soleil tropical chaud. Pour la population locale, le thanaka est une protection solaire extrêmement écologique en raison de sa nature régénératrice et du fait qu’il peut être cultivé localement par des techniques agricoles durables.

Le Thanaka est reconnu par les Birmans comme signe extérieur de beauté. Il embelli la peau et prévenir les rides et l’acné, il est donc aussi largement utilisé comme cosmétique. Beaucoup de femmes appliquent le thanaka tous les jours après leur douche matinale et de nouveau avant le coucher pour maximiser ses effets. Certaines écoles primaires du Myanmar exigent même que les enfants portent la thanaka dans leur uniforme quotidien pour montrer qu’ils ont pris un bain. Son parfum de bois de santal est une autre raison de son attractivité, et sa sensation de fraîcheur le rend idéal pour soulager les coups de soleil et les piqûres d’insectes.

Les thanaka poussent en abondance et sont utilisés en médecine dans d’autres pays d’Asie du Sud-Est pour traiter des maladies comme le paludisme, l’épilepsie, la lèpre, les maladies cardiaques et les infections gastriques. Cependant, ce n’est qu’au Myanmar qu’elle est utilisée comme cosmétique quotidienne, bien que cette pratique se soit récemment répandue en Thaïlande. Dans la culture birmane, son utilisation remonte à 2000 ans.

RACINES HISTORIQUES
On pense que l’utilisation de thanaka a été rendue populaire par une reine légendaire de Beikthano, dont la peau envoutante était attribuée à l’utilisation de cette pâte. Cependant, son histoire remonte peut-être à la fondation du pays.

La première référence écrite de son utilisation en Birmanie se trouve dans un poème du XIVe siècle écrit par un compagnon du roi Razadarit, célèbre pour avoir réuni les régions monophones du sud de la Birmanie et considéré comme l’un des plus grands monarques du pays.

Les premières racines historiques de Thanaka ont également été dévoilées après le démantèlement de l’ancienne pagode de Shwemawdaw provoquée par un séisme en 1930. Dans les ruines, un pyin kyauk a été trouvé. Il aurait appartenu à une des filles du roi Bayinnaung, qui régna de 1550 à 1581 et est connue pour avoir assemblé le plus grand empire de l’histoire du sud-est asiatique.

PROCÉDÉ ANCIEN
L’obtention de la pâte de thanaka est un processus très long qui témoigne de sa grande valeur dans la culture birmane. Les Thanaka doivent pousser pendant au moins 35 ans avant d’être considérés comme assez vieux pour produire des boutures de qualité, car les arbres poussent lentement et peuvent prendre 10 ans avant que les troncs n’atteignent à peine 5 cm de diamètre. Une fois que les arbres sont assez grands, ils sont coupés et la pâte de thanaka est ensuite broyée à partir de l’écorce ou des racines.

Traditionnellement, le thanaka est vendu par les vendeurs sous forme de petites bûches individuelles ou en paquets que l’acheteur broie lui-meme. Mais en raison des besoins de commodité des temps modernes, les poudres et pâtes pré-moulues sont maintenant disponibles. Cependant, de nombreuses femmes birmanes restent fidèles à sa forme biologique, sceptiques quant aux autres ingrédients qui peuvent être mélangés dans les produits pré-fabriqués.

Le rondins de bois de Thanaka en vente sur les marchés locaux birmans
Le rondins de bois de Thanaka en vente sur les marchés locaux birmans

LE THANAKA LORS DES FESTIVALS
Le thanaka est devenu une partie intrinsèque de la culture birmane, c’est même un ingrédient clé dans les rituels traditionnels des festivals. Chaque année, le Myanmar sonne le début de la nouvelle année avec un festival de l’eau de quatre jours appelé Thingyan. Enraciné dans la croyance bouddhiste que l’eau apporte prospérité et bonheur, le festival est axé sur les échanges de vœux et les éclaboussures d’eau les uns sur les autres.

Pendant le festival, un rituel traditionnel de fabrication de thanaka a lieu au cours duquel un groupe de jeunes femmes broient l’écorce et les racines de thanaka en une fine poudre. Les jeunes hommes jouent de la musique et dansent, offrant du divertissement pendant l’événement. La poudre de thanaka est dissoute dans l’eau bénite pour créer une pâte liquide que l’on verse sur les images de Bouddha. Les habitants locaux utilisent ensuite les seaux d’eau restants pour jouer et s’éclabousser les uns les autres.

Le festival de l'eau en Birmanie
Le festival de l’eau en Birmanie

SYMBOLE DE FIERTÉ
De l’antiquité à nos jours, le thanaka a joué un rôle important dans la culture birmane. Le Myanmar est un pays exceptionnellement diversifié, surtout si l’on considère que sa taille est comparable à celle du Texas. Son histoire tumultueuse et dévastée par la guerre a rassemblé en un seul lieu des personnes et des influences culturelles de plus de 100 groupes ethniques differents. Bien que des émeutes entre les communautés bouddhiste et musulmane locales soient connues, le thanaka est un symbole unificateur de fierté culturelle que porte tout le peuple birman.